Intel er Outside – misser mobilen

  • by

Engang var der små ’Intel inside’-klistermærker på alle computere. Det er der stadig, i hvert fald på de gammeldags af slagsen. På smartphones og tablets, digitaliseringens nye frontlinje, har Intel derimod misset toget. Men giganten kæmper for et comeback.

For 14 dage siden måtte Intel bide i det sure æble. Efter i årevis at have ligget nummer et som det processorfirma i verden, hvis aktier var mest værd, måtte chipproducenten se sig slået af rivalen Qualcomm. I forgårs meddelte topchefen Paul Otellini så, at han til maj stopper efter otte år på posten. Intels samlede aktiebeholdning kan du i skrivende stund købe for ca. 100 milliarder dollar. Qualcomms for et par stykker mere.

Tronskiftet er symbolsk markant, men ikke overraskende. Qualcomm har haft et godt tredje kvartal, selv om omsætningen stadig er langt under Intels, og årsagen til de gode aktiekurser skal findes i fremtiden: Smartphones og tablets buldrer frem, og i hele 48 procent af dem foretages computerarbejdet af chips fra Qualcomm. Kun 0,2 procent har Intel indeni. Til gengæld er pc-markedet, som Intel sidder solidt på, stagneret og presset af netop smartphones og tablets.

Intel er på den måde i samme båd som både Microsoft og Nokia, der også begge overså smartphone-bølgen, da den tog fart med den første iPhone for fem år siden. For Intels vedkommende bestod brøleren i ikke at tage smartphones alvorligt. De var optaget af at lave hurtigere og hurtigere computerchips – ikke energieffektive chips, der kunne skåne mobilerne på batterilevetid. Heller ikke den pris, mobilprocessorer kan sælges til, havde Intel meget fidus til. De koster i dag 10-20 dollar, hvoraf ca. 40 procent er profit, mens f.eks. Intels Xeon serverchip går til 774 dollar – med en profit-rate på 78 procent. Altsammen fint beskrevet her hos Wired.

Store mobiler er lukket land
Uheldigvis for Intel er problemet større end bare Qualcomm, som blot er en – om end den største – ud af den ARM-processor-familie, der fuldstændigt dominerer mobilmarkedet i dag. ARM-processorer er kendetegnet ved at være teknisk højt specialiserede og rent fysisk at kunne klare en stor del af de opgaver, softwaren i mobiltelefonerne ellers skulle stå for. For Intel betyder det, at alle de store mobiler i dag er lukket land. De og deres software skal laves helt om, hvis der skal Intel inside. Kun ved at klippe en hæl og hugge en tå kan Intel få deres chips til at virke med Googles Android-system. Det kan du også læse i artiklen fra Wired.

iPhones kører også på ARM, men er lige nu helt lukket land. Apple er nemlig et overkontrolleret selskab, som ikke bare både laver telefoner og software selv. De har også udviklet deres helt egen ARM-afart, den seneste hedder A6, specielt til deres egne behov. Her er ikke plads til andre end Apple selv. Heldigvis for Intel har Apple dog kun 15-20 procent af smartphonemarkedet – et tal, der er relativt stabilt. Selv på tablet-markedet, som Apple ellers har ejet, er de nu ’nede’ på 50 procent.

Forskellen på Intel og ARM er ikke kun et spørgsmål om små specialiserede og store og kraftige processorer. Det er også et spørgsmål om virksomhedsfilosofi. Intel kontrollerer alt selv, fra de første streger sættes på papiret, til de molekylestore transistorer anbringes på chippen selv. På den måde ligner de Apple lidt. ARM, derimod, er ikke så meget et firma, som det er en processoropskrift, der sælges på licens til andre firmaer, som f.eks. Qualcomm. Det er formentligt præcis her, du skal finde årsagen til, at Intel var så sene til at komme ud af hullerne. Men det er også Intels vi-gør-det-hele-selv, og den store viden og kunnen, den har givet dem, der kan blive deres redning.

Dobbelt så god næste år
Intel er, siger folk i branchen, »sindssygt dygtige«, og deres seneste mobilprocessor er teknisk fin. Og iagttagere forventer, at næste udgave om et år bliver dobbelt så god. Og at den, der er planlagt til året efter, er fire gange så god. På den halve plads. Det er denne ingeniørtradition, der er Intels bedste kort. Og så selvfølgelig deres markedsposition: De har størrelsen til at kunne købe sig tilbage i økosystemet af telefon-hardware og styresystemer og få fremtidige versioner rettet til, så de også virker til Intel. Hvis ellers Intels chips virker, som de skal, til den rigtige pris.

Dette blog-indlæg er en let forbedret udgave af en analyse i Politiken i dag 21. november 2012.